Comment la météo affecte t-elle les couleurs de la nature ?

Comment la météo affecte les couleurs d’automne

Rien ne marque plus l’automne qu’une promenade paresseuse à travers la campagne avec le soleil qui illumine les oranges, les rouges et les jaunes à la cime des arbres. Mais avant de planifier une journée d’observation des feuilles, il serait peut-être bon de vérifier les prévisions météorologiques locales et régionales et pas seulement pour les voyages. Les conditions météorologiques, comme la température, les précipitations et l’ensoleillement, déterminent en réalité à quel point les couleurs d’automne seront vibrantes ou non. Pour mieux comprendre la relation entre le temps et la couleur du feuillage d’automne, commencez par en apprendre davantage sur les feuilles.

Le pigment de feuille

Les feuilles ont un rôle fonctionnel pour les arbres : elles produisent de l’énergie pour l’ensemble de la plante. Leur forme large les rend aptes à capturer la lumière du soleil qui, après avoir été absorbée, interagit avec le dioxyde de carbone et l’eau à l’intérieur de la feuille pour produire des sucres et de l’oxygène dans un processus connu sous le nom de photosynthèse. La molécule végétale responsable de ce processus est appelée la chlorophylle. La chlorophylle est également importante parce qu’elle donne aux feuilles sa couleur verte caractéristique. 

Mais la chlorophylle n’est pas le seul pigment présent dans les feuilles. Des pigments jaunes et oranges (caroténoïdes xanthophylles) sont également présents, mais ils restent cachés pendant la majeure partie de l’année car la chlorophylle les masque. Mais la chlorophylle est continuellement appauvrie par la lumière du soleil et est reconstituée par la feuille tout au long de la saison de croissance. Les autres pigments ne deviennent visibles que lorsque les niveaux de chlorophylle diminuent.

Pourquoi les feuilles changent de couleur

Bien qu’un certain nombre de facteurs (y compris les conditions météorologiques) influent sur la brillance de la couleur des feuilles, un seul événement est responsable du déclin de la chlorophylle : un jour plus court et des heures de nuit plus longues associées au changement de saison de l’été à l’automne.

Les plantes dépendent de la lumière pour leur énergie, mais la quantité d’énergie qu’elles reçoivent change au fil des saisons. à partir du solstice d’été, les heures d’éclairage diurne de la Terre diminuent graduellement et ses heures nocturnes augmentent graduellement ; cette tendance se poursuit jusqu’à ce que le jour le plus court et la nuit la plus longue soient atteints le 21 ou 22 décembre (le solstice d’hiver). 

Au fur et à mesure que les nuits s’allongent et se refroidissent progressivement, les cellules d’un arbre commencent à sceller ses feuilles en prévision de l’hiver. En hiver, les températures sont trop froides, la lumière du soleil trop faible et l’eau trop rare et susceptible de geler pour soutenir la croissance. Une barrière de liège est formée entre chaque branche et chaque tige de feuille. Cette membrane cellulaire bloque le flux des nutriments dans la feuille, ce qui empêche également la feuille de produire une nouvelle chlorophylle. La production de chlorophylle ralentit et finit par s’arrêter. La vieille chlorophylle commence à se décomposer et quand elle n’est plus là, la couleur verte de la feuille se décolore. 

En l’absence de chlorophylle, les teintes jaune et orange de la feuille dominent. Lorsque les sucres sont piégés à l’intérieur de la feuille par le scellant de l’arbre, des pigments rouges et violets (anthocyanines) sont également créés. 

Que ce soit par décomposition ou par congélation, tous ces pigments finissent par se décomposer. Après cela, il ne reste plus que la couleur brune (tanins).

Les effets de la météo

Selon l’Arboretum National des Barres, voici comment les conditions météorologiques à chaque stade de la saison de croissance des feuilles agissent au profit ou au détriment du feuillage en septembre, octobre et novembre :


  • Au printemps, une saison de croissance humide est idéale.

    La sécheresse au printemps (début de la saison de croissance des feuilles) peut entraîner la formation d’une barrière d’étanchéité entre la tige de la feuille et la branche de l’arbre plus tôt que la normale. Ceci, à son tour, peut conduire à un “arrêt” précoce des feuilles ; ils tomberont avant d’avoir eu la chance de développer une coloration automnale.

  • De l’été au début de l’automne, des journées ensoleillées et des nuits fraîches sont souhaitables. 

    Bien qu’une bonne humidité soit bonne au début de la saison de croissance, elle atténue les couleurs au début de l’automne. Les températures fraîches et l’ensoleillement abondant accélèrent la destruction de la chlorophylle (rappelons que la chlorophylle se décompose sous l’effet de la lumière), permettant ainsi de révéler plus tôt les jaunes et les oranges, tout en favorisant la formation d’un plus grand nombre d’anthocyanines. Bien qu’il soit préférable de garder une température fraîche, un temps trop froid est préjudiciable. Les températures glaciales et les gelées peuvent tuer les feuilles minces et fragiles.

  • En automne, les journées douces prolongent les possibilités d’observation.

    Une fois l’automne arrivé, les feuilles ont besoin de temps pour que l’accumulation de chlorophylle s’estompe complètement et que leurs pigments dormants prennent complètement le dessus. Des vents violents et des pluies torrentielles peuvent faire tomber les feuilles avant qu’elles n’atteignent leur plein potentiel de couleur.

Les conditions qui font que les couleurs d’automne sont spectaculaires sont une saison de croissance humide suivie d’un automne sec avec des journées chaudes et ensoleillées et des nuits fraîches (mais non glaciales).

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